Can Monetary Elites Serve the Public Good?

0
178

Dies ist eines einer Reihe von Interviews von Bloomberg Opinion-Kolumnisten über die Lösung der dringendsten politischen Herausforderungen der Welt. Es wurde aus Gründen der Länge und Klarheit bearbeitet.

Justin Fuchs: Ihr neues Buch erzählt die über 200-jährige Geschichte der Bankenpartnerschaft Brown Brothers Harriman. Ich hatte schon früher von Brown Brothers gehört und hatte die vage Vorstellung, dass es ehrwürdig und prestigeträchtig war. Mich hat die Passage in Ihrem Buch getröstet, in der ein Partner von Brown Brothers 1958 sagt: „Unsere Freunde erzählen uns von unserer guten Arbeit und geben dann zu, dass sie sich nicht ganz sicher sind, was unsere Sache ist.“ Ich bin also nicht der einzige! Was genau ist das Geschäft dieser Firma?

Zachary Karabell, Präsident von River Twice Research und Autor von „Inside Money: Brown Brothers Harriman and the American Way of Power“: Ihr Geschäft hat sich in 220 Jahren radikal verändert. Es begann als bescheidener Leinenimporteur in Baltimore. Der Gründer, Alexander Brown, war ein Leinenexporteur aus Belfast, der vor sektiererischer Gewalt floh. Die Firma hat sich im Laufe der Jahrzehnte so stark gewandelt, dass ihr Geschäft heute an verschiedenen Stellen des 19. Jahrhunderts fast keine Beziehung zu ihrem Geschäft hat. Sie sind jetzt eine private Geschäftsbank. Sie leisten viel Betreuungsarbeit. Sie betreiben viel Devisen und Harmonisierung von im Ausland gehandelten Wertpapieren in den Vereinigten Staaten. Und sie machen ein bisschen Vermögensverwaltung.

JF: Brown Brothers sagt, dass es 1818 gegründet wurde, aber Ihre Geschichte über die Partnerschaft beginnt vorher, als Alexander Brown in Baltimore auftaucht.

ZK: Es gab drei verschiedene Häuser von Brown, die von diesen Brüdern geführt wurden, und 1818 taucht das Wort Brown Brothers zum ersten Mal auf. Aber es beginnt, als Alexander Brown 1800 sein Geschäft in Baltimore gründet. Dann bringt er seine Söhne in das seit Generationen von Handelshäusern geführte Geschäft: die Barings, die Rothschilds, die Fuggers. Ungewöhnlich ist, dass diese Firma eine Kultur kreiert, die seither im Grunde die gesamte amerikanische Wirtschaftsgeschichte überdauert und prägt.

JF: Es fühlt sich an, als ob ihr wichtigster Moment in der US-Wirtschaft in den 1830er Jahren mit Baumwolle war. Stimmt es, dass mehr als 10 % des US-Handels mit Großbritannien durch ihre Hände gegangen sind?

ZK: Irgendwo zwischen 10 und 20 %. Der Grund, warum es schwer zu zählen ist, ist, dass so viel davon kein Handel war, den sie direkt führten, sondern Handel, den sie durch Akkreditive ermöglichten. Akkreditive sind das, was einem Verkäufer von Baumwolle in den Vereinigten Staaten versicherte, dass er, sobald er nach England verschifft wurde, bezahlt würde, und der Person, die sie in England kaufte, versicherte, dass er nicht für etwas bezahlen musste, das nie versendet werden würde.

Brown Brothers wird der Vermittler. Sie nehmen einfach ein bisschen von all diesen Transaktionen, aber in den 1830er Jahren suchen sie nach einem Weg, um aus dem physischen Handel auszusteigen, weil er nicht skalieren kann, immer anfällig für Verluste ist und sie wirklich mitschuldig am Sklaven macht Handel. Sie hassen die Sklaverei und profitieren dennoch von der Sklaverei – ähnlich wie die gesamte nordische Wirtschaft zu dieser Zeit. Das ist zum Teil der Grund, warum der Bürgerkrieg stattfindet, oder? Es ist nicht nur so, dass man nicht halb Sklave und halb moralisch frei sein kann, wie Lincoln sagte. So kann man wirtschaftlich nicht wirklich sein.

JF: Wenn Ihre größte Exportindustrie auf Sklaverei basiert…

ZK: Dann sind Sie de facto eine Sklavenwirtschaft. Brown Brothers gelang es, aus dem physischen Warenhandel auszusteigen. Die Papiererleichterung schafft eine neue Geldform, eine neue Währung. Es ist ein von Brown Brothers unterschriebenes Privatpapier, das dieses gesamte System bis in die spätere Hälfte des 19. Jahrhunderts schmiert und es reich macht.

JF: Sie vergaben auch Akkreditive an reiche Touristen, die nach Europa reisten.

ZK: Es war der Vorläufer eines Reiseschecks. Als American Express im 20. Jahrhundert Reiseschecks kommerzialisierte und vermarktete, konnte jeder einfach bezahlen und einen Reisescheck erhalten. Bei Brown Brothers musste man sich dafür bewerben. Sie meinten: „Wenn wir einem Reisenden, dessen Kreditwürdigkeit nicht gut ist, Akkreditive ausstellen, schadet das unserem Ruf.“ Also kreieren sie diese Reisebriefe, die den ersten großen Boom nach dem Bürgerkrieg all dieser Amerikaner ermöglichen, die nach Europa gehen. Ihre Briefe waren Teil der Art und Weise, wie Amerika die Welt zu sehen beginnt.

JF: Womit waren sie in dieser Zeit noch beschäftigt?

ZK: In den 1840er und 1850er Jahren trifft sich der New Yorker Sohn von Alexander Brown, James Brown, mit einem Mann namens Edward Knight Collins – der nicht zufällig ein Freund von PT Barnum ist. Sie bauen die erste Linie amerikanischer Passagierdampfschiffe über den Atlantik und brechen alle Geschwindigkeitsrekorde. Sie trugen dazu bei, das Dampfzeitalter zu schaffen. Cornelius Vanderbilt, der das Dampfzeitalter im Inland begründete, war völlig desinteressiert an Transatlantik [crossings] weil zu viel Kapital gebunden war und zu viel Risiko. Aber Brown Brothers hat das geschaffen.

JF: Auf schreckliche Weise haben sie auch das Risiko erfahren.

ZK: Die SS Arctic, das Juwel der Collins-Linie, war die Titanic ihrer Zeit, mit schönen Prunkräumen und gutem Kundenservice und gutem Essen, das zuvor nicht Teil einer Transatlantiküberquerung war. Bei einem totalen Freak-Unfall trifft es auf einen französischen Trawler und es sinkt, wobei sich die Besatzung selbst rettet und die Frauen und Kinder ertrinken lassen. Und einige der Frauen und Kinder, die verloren gehen, sind James Browns Tochter und seine Enkelin. Es ist ein sehr tragisches Ende eines Unternehmens und macht ihnen wörtlich und im übertragenen Sinne Angst.

JF: Sie steigen danach aus Dampfschiffen aus?

ZK: Sie steigen komplett aus, und sie steigen aus dem spekulativen Kapitalgeschäft aus. Tatsache ist, dass die meisten Leute, die Ende des 19. Jahrhunderts in die Eisenbahn investierten, alles verloren haben, und wir werden nie etwas davon hören. Und die meisten Leute, die die Eisenbahnen geprägt haben, sind nicht die Leute, die die Eisenbahnen gebaut haben – sie sind die Leute, die die Anleihen kaufen, die die Eisenbahnen gebaut haben, nachdem die Anleihen pleite gegangen sind. Aber Brown Brothers sagt, das ist zu viel spekulatives Kapital. Weil sie eine Partnerschaft sind, könnten sie jeden Cent, den sie aufbringen, selbst verlieren. Es gibt keine Aktionärsbasis, um Verluste aufzufangen. So bleiben sie am Rande des Eisenbahnbooms des späten 19. Jahrhunderts. Und das Ergebnis ist, dass sie nie reich an Carnegie, Vanderbilt werden. Aber sie stehen auch nicht ganz so im Blickpunkt der Öffentlichkeit und erhalten daher auch nicht die gleiche öffentliche Wut.

JF: Und zu diesem Zeitpunkt waren es immer noch Familienmitglieder, die die Show leiteten?

ZK: Es ist wirklich Familienmitglieder bis in die 1930er Jahre. Das Besondere an ihnen ist, dass die Firmenkultur, die vom Patriarchen und seinen vier Söhnen unauslöschlich geprägt ist, auch in den 1930er Jahren im Aussterben der Familienmitglieder erhalten bleibt. Obwohl es kein Familienunternehmen mehr ist, bleibt es eine enge Partnerschaft mit genau dem gleichen Ethos.

JF: 1930 fusioniert EH Harriman seine Firma mit Brown Brothers, um Brown Brothers Harriman zu gründen. Keine der beiden Firmen war in den zwanziger Jahren besonders risikofreudig, aber zu Beginn der Weltwirtschaftskrise steckten alle in Schwierigkeiten.

ZK: Zu Beginn des 20. Jahrhunderts gibt es in den USA das Aufkommen dieser kleinen Klasse von WASP-Eliten. Sie sind alle Männer, sie sind alle weiß und sie gehen auf die gleichen Schulen. Für die Browns und für Harriman war es die Groton-Yale-Achse Die nächste Generation der Browns und Harrimans und ihrer Freunde ging zwischen 1910 und 1919 gemeinsam nach Yale. Etwa die Hälfte der Partner der Brown Brothers Harriman in den dreißiger Jahren sind Skull and Bones , weshalb Sie diese spätere Verschwörungsansicht einer kleinen Kabale haben, die sich vermischt und die Welt regiert.

1930 lautete die Linie, dass Harriman zu viel Kapital und zu wenig Geschäft hatte und Brown Brothers zu viel Geschäft und zu wenig Kapital. Sie lassen sich sehr leicht kombinieren, weil sie Freunde sind und es nicht viele bewegliche Teile gibt.

JF: Dann kommt das Glass-Steagall-Gesetz. Wie wirkte sich das auf Brown Brothers Harriman aus?

ZK: Das [partners] verstanden, dass das Vertrauen der Öffentlichkeit in die Finanzwelt stark beschädigt war, und sie erkannten, dass es Gesetze braucht, die den Menschen versichern, dass das System zum Wohl der Allgemeinheit und nicht nur zum privaten Vorteil regiert wird. Die Brown-Partner unterstützen also Glass-Steagall; sie unterstützen die Schaffung der Securities and Exchange Commission; und sie unterstützen die Aufspaltung des Unternehmens in eine Investmentbank und eine Geschäftsbank. Die heute verbliebene Brown Brothers Harriman ist die Geschäftsbank. Die Investmentbank wird ausgegliedert, in einer der großen Ironien endet sie als Drexel Burnham, der Michael Milken produziert. Es stellt die komplette Umkehrung von öffentlichem Gut und privatem Interesse dar: Das Modell der 1980er Jahre war, dass das private Interesse alles ist, was die Dinge antreibt, und was die Öffentlichkeit betrifft – wenn nicht verdammt – wen interessiert es dann?

JF: Unter den Leuten, die in dieser Zeit Partner waren, waren Averell Harriman, der später Gouverneur von New York und Handelsminister war; Prescott Bush, der vor allem für seine Nachkommen bekannt ist und selbst US-Senator aus Connecticut war; und Robert Lovett, der im Grunde die Air Force geschaffen hat.

ZK: Lovett war stellvertretender Kriegsminister unter Henry Stimson, dem Republikaner, den Roosevelt einsetzte, um eine Einheitsregierung zu bilden, die sich auf den Krieg vorbereitete. Als der Zweite Weltkrieg anbricht, baut Deutschland die Luftwaffe und Lovett hat die Aufgabe, eine moderne Luftwaffe fast von Grund auf neu aufzubauen: Lieferketten und Logistik, Design und Technik, wirklich kompliziert. 1944 bauen die Vereinigten Staaten mehr Flugzeuge als jedes andere Land der Welt, vier Jahre zuvor fast keine.

Dann wird Lovett Unterstaatssekretär unter George Marshall. Er war der Hauptverwalter des Marshallplans und einer der verborgenen Architekten des Allgemeinen Zoll- und Handelsabkommens, dem Vorläufer der Welthandelsorganisation.

JF: In den letzten Jahren wurde der WASP-Elite ein wenig wehmütige Aufmerksamkeit geschenkt. Wir wollen nicht mehr von WASPs geleitet werden, aber es wäre schön, diese halbzusammenhängende Elite zu haben, die in der Lage wäre, Dinge zu erledigen.

ZK: Diese Wehmut teile ich nicht. Sie und ich würden dieses Gespräch nicht unbedingt führen, wenn noch alles von dieser Clubby-WASP-Elite definiert würde. Ich will keine Welt, in der sie exklusiv und kontrolliert und unzugänglich ist. Aber das Ethos des öffentlichen Dienstes ist verloren gegangen, insbesondere in der Finanz- und Technologiewelt. Es ist kein Allheilmittel, aber es ist ein Element der Kultur, das vom Aktionärskapitalismus und technologischen Utopismus subsumiert oder ausgerottet wurde. Es geht nicht darum, in eine mythische Vergangenheit zurückzukehren, in der das System funktioniert. Es geht darum, welche Elemente dieses Systems machbar und konstruktiv in unsere Gegenwart integriert werden könnten.

JF: Glauben Sie, dass Brown Brothers dabei eine Rolle spielen könnten?

ZK: Ich glaube nicht, obwohl ich es interessant finde, dass es sich um eine Partnerschaft mit 5.000 Mitarbeitern auf der ganzen Welt handelt, die 2 Milliarden US-Dollar Umsatz und 500 Millionen US-Dollar Gewinn ziemlich gleichmäßig auf diese Partner und die Mitarbeiter verteilt. Die Frage ist, warum uns diese Art von Geschichte nicht interessiert, aber die Implosion von Lehman Brothers interessiert uns wirklich, oder wir interessieren uns wirklich für den implodierenden Hedgefonds oder die Private-Equity-Firma, die zu viel Geld macht?

Dramatische Höhen und Tiefen sind interessant. „Ich übernehme einige Verwahrungsaufgaben, helfe Ihnen beim Verkauf Ihrer Devisengeschäfte und verdiene bei jeder Transaktion ein bisschen Geld“ ist keine gute Geschichte. Aber Mann, ohne dass die Leute das tun, sind wir verloren. Ich denke, Unternehmen zu respektieren, die für eine angemessene Gebühr einen wertvollen Dienst leisten, sollte mehr unseren Kopf darüber einnehmen, was Kapitalismus sein kann.

Brown Brothers ist wie Zelig. In jedem wichtigen Moment in der amerikanischen Geschichte steht ein Bankier der Brown Brothers in der hinteren Reihe, der keine Lust hat, die Geschichte zu sein, aber ohne den es keine Geschichte gäbe. Es gab dieses Ethos des privaten Gewinns, des öffentlichen Gutes, das wir heutzutage mit einem kleinen Auge betrachten. Es scheint eigennützig zu sein. Und meine Meinung ist, dass selbstlos und egoistisch koexistieren können. Der Mensch muss weder das eine noch das andere sein. Wir sind eine schlammige Mischung aus all dem.

Diese Spalte gibt nicht unbedingt die Meinung der Redaktion oder Bloomberg LP und ihrer Eigentümer wieder.

Justin Fox ist Kolumnist von Bloomberg Opinion, der über das Geschäft berichtet. Er war Herausgeber der Harvard Business Review und schrieb für Time, Fortune und American Banker. Er ist Autor von „The Myth of the Rational Market“.